PokerStars y la historia del poker online

PokerStars y la Historia del Poker Online

PokerstarsEn diciembre de 2021, la sala PokerStars, la sala de poker online líder en el mundo, celebró su 20º aniversario. La historia de este juego de póquer incluye muchos altibajos dramáticos. En este artículo, los abogados de Regulated United Europe desean recordar el camino que ha recorrido la empresa desde sus inicios y destacar acontecimientos clave de su historia que se considerarán en el contexto de la Desarrollo general del póquer.

Póker online hasta PokerStars

Hasta 2001, el póquer online estaba en su infancia. La idea misma del «póquer electrónico» surgió mucho antes de la llegada de Internet.

Los primeros programas de póquer se desarrollaron en la década de 1970, junto con la creación de las computadoras personales. A principios de los años 80, el famoso jugador de póquer y teórico Mike Caro, apodado «Mad Poker Genius», escribió en un ordenador Apple II un programa para juegos mano a mano de Hold’em limitado que mostró buenos resultados incluso contra jugadores profesionales. Casi al mismo tiempo, Las Vegas Casino comenzó a instalar las primeras máquinas de video póquer, y las primeras consolas de video póquer permitían a los jugadores jugar al draw y al stud poker entre sí y contra la computadora.

En 1988 se crearon las primeras redes de chat IRC y en 1994 científicos de la Universidad Carnegie Mellon de Pittsburgh crearon un script que permite a los usuarios de IRC jugar al póquer entre sí. Después de conectarse al servidor de póquer, los jugadores elegían el canal correspondiente a cualquier tipo de póquer y el juego en sí se desarrollaba ingresando los comandos «verificar», «apostar», «call», «subir» y el tamaño de las apuestas. El juego se jugaba con fichas de dinero ficticio, pero esto no impidió que algunos jugadores de póquer jugaran entre sí con dinero real.

En 1995 comenzaron a aparecer los primeros mercados en línea como Amazon y eBay, lo que impulsó el rápido desarrollo de los sistemas de pago en línea. Pronto empezaron a aparecer los primeros sitios de juegos de azar.

La primera mano con dinero real se jugó el 1 de enero de 1998, en la mesa de Hold’em con límite de $3/$6 con una entrada mínima de $30. El juego en esta sala se jugaba directamente en el navegador y los gráficos eran bastante primitivos: una imagen estática de la mesa de póquer con avatares de los jugadores que no se pueden cambiar y una animación de acción modesta. La conexión del módem falló, lo que provocó frecuentes desconexiones y se descubrió una vulnerabilidad en el generador de números aleatorios que luego se resolvió. A pesar de esto, el tráfico de la sala creció rápidamente gracias a un anuncio de Mike Caro, quien se convirtió en el primer embajador en la historia del poker online.

En 1999, Paradise Poker tomó el liderazgo con software, gráficos y más juegos mejorados, y PartyPoker abrió sus puertas en el verano de 2001. PartyPoker es conocido por sus campañas promocionales y torneos a gran escala, que con razón lo han convertido en el líder del póquer en línea. inicio de la dosmilésima. Fue aquí donde apareció por primera vez el torneo de 1.000.000$.

Aparición de PokerStars

Más tarde, en el otoño de 2001, PokerStars lanzó una versión beta con dinero ficticio y, en diciembre, los juegos con dinero real estaban disponibles. PokerStars ha dado un gran paso adelante con respecto a sus competidores al ofrecer a los usuarios gráficos y animaciones aún mejores. El cliente tiene estadísticas básicas del juego, así como la capacidad de tomar notas sobre los oponentes y cargar sus propios avatares. Además del Hold’em, también hubo Omaha y Stud Poker, en su mayoría en formato limitado, pero también mesas con límite de bote. La primera cuenta en el sitio fue creada por el jugador sueco Oscar «pokermaniac» Hornell. La PokerStars Room ofrecía una amplia selección de torneos, una innovación importante en el póquer en línea que jugó un papel importante en el boom del póquer. Durante los dos años siguientes, Pacific Poker (más tarde rebautizado como 888poker), Absolute Poker, Bodog y Full Tilt Poker se han convertido en líderes de la industria.

En 2001, sin embargo, el póquer en línea todavía se consideraba un fenómeno bastante nuevo y aún no había sido completamente aceptado por la comunidad del póquer. Muchos jugadores offline se mostraron escépticos sobre la versión online del juego y no lo consideraron un «póker real». Muy pronto esta actitud cambió.

Chris Moneymaker gana las WSOP 2003

2003 fue un punto de inflexión en la historia de PokerStars y del póquer online. Si encuestas a todos los jugadores de póquer actuales que ya han alcanzado la mayoría de edad, la mayoría de ellos dirán que conocieron el póquer en línea por primera vez en 2003. Hay muchas razones para esto, pero todas se relacionan con la personalidad de Chris Moneymaker. un contador de 27 años de Tennessee que ganó el Evento Principal de las WSOP de 2003 compitiendo allí a través de un satélite de PokerStars. Era difícil encontrar el mejor héroe del póquer. Se introdujeron por primera vez los satélites en línea para el Evento Principal de las WSOP de ese año. Los organizadores de la Serie Mundial firmaron acuerdos con varios sitios web, incluido PokerStars. Manimaker, que jugaba en la sala bajo el sobrenombre de «Money800», saltó en el último minuto a un Sit-n-Go de una mesa con un buy-in de $86, sin saber que era un satélite del evento principal de las WSOP. «Si hubiera sabido esto, nunca me habría sentado a jugar ese torneo», admitió más tarde.

Después de ganar este Sit-n-Go, Moneymaker llegó al satélite final de $650, que otorgó tres entradas para el evento principal de las WSOP. El premio de consolación de $8,205 por el cuarto lugar fue más atractivo para Chris, ya que habría pagado su deuda de tarjeta de crédito, pero un amigo lo convenció de luchar por un viaje a Las Vegas prometiéndole $5,000 por la mitad de su acción en el evento principal. Moneymaker ganó el boleto, pero su amigo no tenía esa cantidad. Para los gastos de viaje, los organizadores dieron sólo $1000, por lo que Chris vendió las acciones a otro amigo. El resto de la historia es bien conocida: en el Evento Principal, Chris Moneymaker venció a 839 jugadores para ganar el brazalete del campeonato, convirtiendo $86 en $2,500,000 en premios. Un vídeo sobre la victoria de Moneymaker se transmitió en ESPN durante varios meses, lo que llevó a más jugadores a crear cuentas en PokerStars y otras salas. Así comenzó el boom del póquer. Los satélites online han cambiado irreversiblemente el panorama del póquer de torneos. Gracias a ellos, el número de participantes en los grandes torneos fuera de línea aumentó, el póquer en vivo atrajo a más aficionados y la línea entre los jugadores de la «vieja escuela» y los «internet» comenzó a desaparecer. Al año siguiente, Greg Raymer ganó el Evento Principal de las WSOP, que también fue seleccionado a través de un satélite en línea de PokerStars, pero su premio fue el doble de $5,000,000. En 2006, la asistencia al Evento Principal de las WSOP se había multiplicado por 10 hasta llegar a 8.773, de los cuales más de 1.600 fueron seleccionados a través de los satélites de PokerStars, y el ganador Jamie Gold perdió una cifra récord de 12.000.000 de dólares.

WCOOP se convierte en la serie de torneos más importante del poker online

Sin embargo, la participación de Moneymaker en el triunfo no fue el primer gran éxito de PokerStars. Un año antes de su victoria, cuando la serie de torneos offline WPT acababa de comenzar y el European Poker Tour aún no había comenzado, los Starze celebraron el primer «World Championship of Online Poker» (WCOOP), el equivalente online de las WSOP.

La serie constaba de nueve torneos con entradas a partir de $109, que era un precio alto en ese momento. La mayor cantidad de inscripciones (565) fueron en el torneo Limit Hold’em, y la más pequeña fue el torneo Limit Omaha High Low (135). El evento principal con un buy-in de $1.050 y 238 participantes ganó otro premio sueco «MultiMarine» de $65.450.

El debut del WCOOP en 2002 fue un gran éxito: PokerStars demostró que la serie online podía competir con los festivales de poker en vivo que también estaban ganando popularidad. Después de la victoria de Moneymaker, la popularidad del «Campeonato Mundial de Póquer en Línea» comenzó a crecer incluso más rápido que los premios de la Serie Mundial. En 2010, el premio acumulado del Evento Principal del WCOOP había aumentado a $12.200.000, y la victoria de Tyson «POTTERPOKER» Marx para el Evento Principal del WCOOP de 2010 fue de $2.278.098; el récord se mantiene hasta el día de hoy. Estas cifras reflejan claramente la creciente popularidad del póquer en línea en todo el mundo y el ritmo del flujo de dinero hacia la economía del póquer.

En sus primeros años, el WCOOP se comercializó como una serie de póquer de élite, y los jugadores de límite bajo tuvieron que esperar hasta 2017 para jugar en torneos del WCOOP por menos de $100. La expansión de la serie a torneos más baratos fue fuertemente criticada por una parte de la comunidad del póquer, que consideró que devaluaba la marca WCOOP. Pero este paso permitió aumentar varias veces el número de participantes en la serie. Para 2021, el número total de torneos del WCOOP había llegado a 306 y el premio acumulado total había aumentado a 122.340.165 dólares.

Hasta el Black Friday de 2011, la mayoría de los ganadores del torneo WCOOP eran estadounidenses. Poco después de que PokerStars se retirara del mercado estadounidense, cayó al puesto número cuatro. El póquer lleva mucho tiempo recorriendo el planeta, con rusos y brasileños ocupando el lugar.

PokerStars llega al poker offline y lanza la revolucionaria serie EPT

En 2004, PokerStars lanzó su propia serie de torneos en vivo, el European Poker Tour (EPT). Generalmente se cree que la serie pretendía ser un experimento del que nadie estaba seguro de su éxito, pero no fue así. Los jugadores de póquer europeos, inspirados por el triunfo en el extranjero de Chris Moneymaker, estaban ansiosos por ver una serie importante en su continente; lo único que les faltaba era un organizador ambicioso con los recursos financieros adecuados.

A diferencia de las WSOP, que se celebran una vez al año en Las Vegas, la temporada de debut del EPT se desarrolló entre septiembre de 2004 y marzo de 2005 y tuvo siete paradas en toda Europa en intervalos de un mes: Barcelona, Londres, Dublín, Copenhague, Deauville, Viena y Monte Carlos. Gracias a una variedad de satélites en línea, todos tuvieron la oportunidad de competir y, en los años siguientes, la oportunidad la aprovecharon los jóvenes ganadores de eventos importantes Jeff Williams, Mike McDonald, Gavin Griffin y Jason Mercier. En aquel momento, los buy-ins en la gran mayoría de los torneos de póquer en Europa no superaban los 1.000 €, y dichos torneos reunían alrededor de 200 entradas. A los eventos más importantes asistieron los mejores profesionales de EE. UU., especialmente si había una partida en efectivo rentable, pero en la mayoría de los torneos el campo estaba formado por jugadores locales. PokerStars promovió hábilmente el EPT como una experiencia completamente nueva, posicionando el póquer como un juego en el que jóvenes inteligentes compiten por grandes premios en efectivo en destinos turísticos populares. Quiso la suerte que la primera temporada de la serie coincidiera con el inicio de la era de los viajes aéreos baratos, y muchos jugadores se sintieron atraídos por la idea de visitar una nueva ciudad y jugar un poco al póquer.

Muchas innovaciones de la primera temporada del EPT se inventaron e implementaron sobre la marcha. Los propietarios de casinos y administradores de clubes de cartas ciertamente conocían la mecánica del póquer, pero nunca habían visto tantos jugadores al mismo tiempo. Las salas eran estrechas y caóticas, los pequeños restaurantes no podían hacer frente a la afluencia de refrigerios durante los descansos y los días de juego tuvieron que alargarse entre 15 y 16 horas para permitir que la estructura fluida del torneo se completara según lo previsto.

Las retransmisiones televisivas eran una parte importante del marketing, por lo que en la primera temporada se incorporaron cámaras en las mesas laterales para mostrar las cartas de bolsillo, como antes en las WSOP. Los miembros del equipo de filmación habían trabajado anteriormente en eventos deportivos dinámicos y aquí tenían que captar las emociones sutiles y cuidadosamente ocultas de los jugadores de póquer. «Era un deporte del que no sabíamos nada», – admitió Dave Corfield, uno de los primeros operadores del EPT. Para conocer mejor las reglas, durante los descansos el equipo estudió el libro «Poker for Teapots».

La serie EPT ha cambiado el panorama del poker mucho más allá de sus fronteras geográficas. Ha reunido en el mismo escenario a los jugadores de póquer de la vieja escuela de Europa y a jóvenes profesionales de todo el mundo, quienes han sido la fuerza impulsora detrás del auge mundial del póquer. Esta serie fue la primera experiencia de póquer en vivo para cientos de miles de jugadores de póquer en línea. El EPT jugó un papel muy importante en el surgimiento de superestrellas del póquer como Patrick Antonius, Bertrand «ElkY» Grospelier y Justin Bonomo, y rápidamente se convirtió en la principal serie de torneos del planeta.

Viernes Negro 2011

El 15 de abril de 2011, usuarios de todo el mundo vieron una imagen de las principales salas de póquer de la época (Full Tilt, PokerStars, Absolute Poker y Ultimate Bet) informando que estos dominios habían sido confiscados por el FBI.

Cómo empezó todo

Entonces, cuando un simple contador de Tennessee, Chris Moneymaker, seleccionado a través de una clasificación en línea, ganó el Evento Principal de las WSOP de 2003, Estados Unidos, como el resto del mundo, fue golpeado por una ola de popularidad del poker sin precedentes. En sólo un par de años, el número de jugadores online y torneos en vivo se ha multiplicado por diez. Los recién llegados comenzaron a perfeccionar enormemente sus habilidades jugando docenas de juegos al día, y los más exitosos comenzaron a ganarse la vida.

Todo esto ciertamente no pudo ser aprobado por el gobierno de los EE.UU., que en 2006 publicó la Ley de Aplicación de los Juegos de Azar Ilegales en Internet (UIGEA). La esencia de esta ley era prohibir las transferencias de dinero a sitios de juegos sin licencia, haciendo así ilegales la mayoría de los tipos de juegos de azar en línea. Oficialmente, las autoridades estadounidenses intentaron de esta manera proteger los fondos de los ciudadanos de los estafadores.

Las salas de póquer reaccionaron a la UIGEA de diferentes maneras. Partypoker, la sala de póquer más grande de la época, dejó de atender a los clientes estadounidenses de inmediato. Esto llevó a su pérdida de liderazgo. PokerStars y Full Tilt Poker decidieron no restringir el acceso estadounidense. Ambos sitios encontraron «lagunas legales» que les permitieron eludir la UIGEA. Una de las «lagunas» más importantes fue la del multimillonario estadounidense Daniel Tzvetkoff, que convirtió su empresa en una especie de banco para las cuatro salas de póquer más grandes del país (PokerStars, FullTilt Poker, Absolute Poker y UniBet Poker). Tsvetkoff era oficialmente propietario de una red de grandes empresas en el campo de la informática; de hecho, utilizaba las cuentas de estas empresas para realizar todas las transferencias de dinero de las salas de póquer. Esto continuó hasta que los gerentes de la sala de póquer comenzaron a sospechar que él había robado parte del dinero. Para castigar a Tsvetkoff, se decidió entregar información sobre sus maquinaciones a las autoridades estadounidenses. Fue amenazado con hasta 75 años de prisión por sus acciones, pero sucedió algo que nadie esperaba. Tsvetkoff llegó a un acuerdo con el FBI y reveló toda la información sobre el flujo de dinero de la sala de póquer en línea y fue puesto bajo protección de testigos. Como resultado, recibió protección de las autoridades y fue atacado por las salas de póquer.

«Black Friday»: el día en que todo se paró

El 15 de abril de 2011, Preet Bharara, fiscal del Distrito Sur de Nueva York, presentó cargos penales contra 11 altos ejecutivos del póquer y el FBI suspendió inmediatamente sus sitios web.

PokerStars perdió el 26% de su tráfico total y Full Tilt Poker perdió el 16%. La situación con Absolute Poker y UltimateBet fue ligeramente diferente. En ese momento, Cereus Poker Network, que incluía ambas salas de póquer, estaba entre las diez salas de póquer más populares. A pesar de ser acosados por el gobierno de EE. UU., continuaron brindando servicios a jugadores estadounidenses, pero no pagaron más del 10% de los retiros. En los foros de póquer, hubo muchos mensajes donde los jugadores en pánico vendieron y compraron dólares a una fracción del precio en las salas desafortunadas, confiando en que nunca podrían recuperar su dinero, la gente vendió sus fondos a 10 centavos por dólar.

Se emitieron órdenes de arresto contra los fundadores y financistas de PokerStars, Full Tilt Poker y Absolute Poker/UltimateBet. Inicialmente, fue acusado de juego ilegal en línea. Luego hubo artículos sobre fraude, fraude financiero, lavado de dinero y organización de esquemas piramidales (Full Tilt Poker debía a los jugadores alrededor de $390 millones, mientras que solo tenía $60 millones).

Respuesta de la comunidad de póquer

Naturalmente, estos eventos no podían dejar de afectar a los jugadores comunes y corrientes. Las redes sociales y los foros estaban llenos de acalorados debates y la gente compartía sus puntos de vista sobre el futuro del póquer en línea. Algunos se inclinaban a creer que no había futuro alguno. Pero hubo quienes intentaron reaccionar ante la situación con humor. Es obvio que la culpa la tiene Daniel Negreana. Le dije que si alguna vez empezaba a ganar online, el mundo se acabaría», escribió el dueño de dos títulos WPT y dos brazaletes de las WSOP, Eric Lindgren. Muchos jugadores perdieron no sólo sus fondos, sino también todos sus ahorros. Ya que guardaban casi todo su dinero en cuentas de póquer. Y a veces las cantidades eran de seis dígitos. Justo antes del Black Friday, gané el FTOPS y mi cuenta superaba el millón de dólares. Fue posible retirar exactamente cero», – admitió Blair Hinkle.

Después de bloquear efectivamente todo el póquer en línea en los EE. UU., la mayoría de los profesionales estadounidenses abandonaron el país. Mucha gente se mudó a Europa. Tomé la difícil decisión de dejar el país donde viví toda mi vida. Tuve que romper con mi amada niña. Me quedan seis cifras en Full Tilt», – le dijo a Justin Bonomo más tarde. Hubo quienes nunca se recuperaron de las pérdidas financieras. Chad Batista, un conocido profesional del póquer de ese año que había ganado millones de dólares en torneos online, cayó en una grave depresión. Al retirarse, encontró una salida en el póquer en línea y se sintió incómodo en los eventos en vivo. Chad también se mudó a otro país, pero fue duro para él. Resultado: abuso de alcohol que provoca insuficiencia hepática y renal y muerte a los 34 años.

Repercusiones

Como cualquier evento mundial, el «Viernes Negro» ha tenido muchas consecuencias. El golpe principal, por supuesto, recayó sobre las principales figuras del caso. Y si PokerStars finalmente logró llegar a un acuerdo con el gobierno y soportar una serie de pérdidas financieras, al resto de los participantes les fue mucho peor. Unos meses después de la publicación de la acusación, Blanca Gaming, la empresa matriz de Absolute Poker y UniBet Poker, se declaró en quiebra y tuvo que despedir a todos sus empleados. Full Tilt Poker, que nunca se había recuperado de una pérdida del 40% de tráfico y pagos de deuda, finalmente se vendió al mismo PokerStars y en 2021 finalmente dejó de operar. El mercado del póquer en línea en los Estados Unidos prácticamente ha dejado de existir. Muchos jugadores han cambiado de sala, pero esto sigue siendo ilegal. La verdad es que vale la pena señalar que las autoridades miran esto «con los dedos», sin presentar cargos contra los jugadores, solo arrestan a las salas de póquer. Desde el 15 de abril de 2011, Estados Unidos también ha lanzado una campaña masiva destinada a legalizar el póquer, o al menos la posibilidad de jugar sin obstáculos en cualquier sitio en línea. Hasta la fecha, este movimiento ha garantizado que el proyecto de ley de tal decisión ya esté listo en el borrador, pero aún no hay avances reales, las autoridades no pueden decidir de manera inequívoca si prohibir el póquer en línea.

Efectos del Black Friday en PokerStars

La Fiscalía Federal de Manhattan acusó a Isaiah Scheinberg, el fundador de PokerStars, de una serie de acciones ilegales que desembocaron en el Black Friday de 2011, la suspensión de PokerStars y la quiebra de su principal rival, Full Tilt Poker. En este caso se presentaron cargos contra otras diez personas, quienes tarde o temprano se declararon culpables.

«Las empresas extranjeras que optan por trabajar en Estados Unidos no pueden ignorar leyes que no les gustan», dijo el fiscal federal Prit Bharara cuando se formularon cargos contra los acusados en este caso.

Después del Black Friday, Full Tilt Poker quebró y no pagó a los jugadores 330 millones de dólares en depósitos. Bharara calificó a Full Tilt como un esquema piramidal, pero trabajó con Sheinberg para encontrar una solución. Como resultado, PokerStars compró Full Tilt por 731 millones de dólares y los derechos de propiedad de Starzov fueron eliminados. El Departamento de Justicia utilizó el dinero para devolver los fondos a los jugadores estadounidenses, y PokerStars reembolsó los fondos perdidos a los jugadores de «Full Tilt» de otros países. Entre los jugadores de póquer online, Scheinberg se convirtió en un héroe popular. Sin embargo, a pesar de su ayuda en el caso Full Tilt, los fiscales federales no dejaron de perseguir a Sheinberg. Su hijo Mark vendió PokerStars por 4.900 millones de dólares en 2014. La entrega voluntaria de Sheinberg a las autoridades estadounidenses marcó el final de una de las sagas más locas de la historia de Internet.

La historia de Isaiah Scheinberg

Aunque Sheinberg es una persona cerrada (hay pocas fotos suyas y ninguna entrevista), no es una persona normal.

Isay nació en la RSS de Lituania, en los años 1960 se graduó en la Universidad Estatal de Moscú y luego emigró a Israel, donde en 1973 participó en la «guerra de Yom Kippur» contra los países árabes.

Después de completar su servicio militar, se unió a la sucursal israelí de IBM y en 1983 fue invitado a trabajar en la oficina canadiense de la empresa en Toronto. Scheinberg, un talentoso programador, jugó un papel clave en el desarrollo y la implementación de Unicode, un estándar universal de codificación de caracteres para lenguajes escritos.

Como muchos de los intelectuales matemáticos de su generación, Scheinberg era un ávido jugador de póquer. Le gustaban especialmente los torneos y en 1996 Isay incluso jugó en la Serie Mundial de Póquer en Las Vegas.

En 2000, Scheinberg fundó PYR Software en Toronto para desarrollar y vender software a operadores de póquer en línea, pero no pudo encontrar clientes en esta naciente industria. Luego, un año después, en el apogeo del «boom de las punto com», él y su hijo Mark fundaron su propia sala de póquer en línea PokerStars. Mark coescribió el concepto y fue director general de Rational Entertainment Enterprises. Estaba ubicada, como muchos competidores de juegos de azar en línea, en Costa Rica

La plataforma de Internet PokerStars, operada por Rational, inició operaciones el 11 de septiembre de 2001, el mismo día en que terroristas secuestraron las torres del World Trade Center en la ciudad de Nueva York. Casualmente, casi una década después, uno de los «Héroes del 11 de Septiembre» ganó $1 millón en un show de póquer patrocinado por PokerStars con Fox. Fue el ex policía de Nueva York Mike Kosovo, uno de los primeros en acudir en ayuda de la gente en el World Trade Center. El software desarrollado por PYR Software de Scheinberg y posteriormente utilizado en PokerStars era único porque incluía torneos en línea. También hubo partidas en efectivo, pero fueron los torneos de PokerStars los que atrajeron a tantos jugadores. Por poco dinero, a menudo menos de 25 dólares, podrían jugar el modo de congelación y tener la oportunidad de conseguir una gran puntuación sin arriesgar mucho dinero. Los jugadores también disfrutaron del formato del torneo en sí, en el que los jugadores eran eliminados alternativamente y los supervivientes continuaban hasta que todas las fichas iban al ganador. En el verano de 2002, los Stars organizaron el primer Campeonato Mundial de Póquer en Línea (WCOOP), un equivalente en línea de la Serie Mundial de Póquer (WSOP).

Primeras reclamaciones en EE. UU.

PokerStars se convirtió en la segunda empresa de póquer online más grande después de la empresa con sede en Gibraltar PartyGaming, que entonces dominaba el mercado más grande del mundo, Estados Unidos.

Sin embargo, el Departamento de Justicia de Estados Unidos no permitió que salas de póquer en línea extranjeras operen en el país. Oficialmente tomó la siguiente posición: El póquer en línea viola la ley de 1961 que prohíbe las apuestas transfronterizas (tanto a través de la frontera de EE. UU. como a través de las fronteras estatales) utilizando comunicación por cable.

Sin embargo, PokerStars y PartyGaming continuaron sirviendo a los jugadores estadounidenses. Lo mismo hizo Full Tilt Poker, promovido y administrado por renombrados jugadores profesionales Howard Lederer y Chris Ferguson junto con Ray Bitar, ex colega de bolsa de Ferguson. Estas importantes salas de póquer se anunciaban en televisión, promocionaban retransmisiones televisivas y patrocinaban a los mejores jugadores de póquer. El embajador Starzov se convirtió en una famosa estrella del deporte: los tenistas Rafael Nadal y Boris Becker, los futbolistas Gianlugi Buffon y Ronaldo, la leyenda del béisbol Orel Hershiser y otros. Durante algunos años, a principios de la década de 2000, cuando PokerStars se anunciaba en televisión y una tarjeta de crédito era suficiente para registrarse, el gobierno estadounidense parecía hacer la vista gorda. Por su parte, las salas de póquer en línea argumentaron que la Ley de 1961 se aplicaba únicamente a las apuestas deportivas y no al póquer. También argumentaron que otra ley federal, «Apuestas ilegales», no se aplicaba al póquer porque era un juego de habilidad, no de suerte. PokerStars, que trasladó su sede a la Isla de Man, recibió opiniones jurídicas de importantes bufetes de abogados estadounidenses que confirman esta posición jurídica. Scheinberg también se mudó a la Isla de Man y se convirtió oficialmente en director técnico de PokerStars.

En marzo de 2006, el multimillonario Calvin Air, propietario de la casa de apuestas online offshore Bodog, apareció en la portada de la revista Forbes. En ese número tenía un artículo llamado «Atrápame si puedes». Hijo de un criador de cerdos canadiense, Er se mudó a Costa Rica y convirtió al modesto Bodog en un poderoso corredor de apuestas, comenzando a aceptar apuestas de jugadores estadounidenses. En ese artículo, Forbes escribió sobre el estado milmillonésimo de Era y señaló que Bodog aparentemente violó la ley de 1961.

Leyes más estrictas e intentos de eludir las salas de póquer

Unos meses más tarde, el Congreso de los Estados Unidos aprobó la Ley de Supresión del Juego Ilegal en Línea. La ley asustó a los miembros conservadores de la junta directiva de PartyGaming y la empresa abandonó el lucrativo mercado estadounidense. La acción cayó y no se ha recuperado desde entonces. En 2009, PartyGaming, que, además de ofrecer póquer a los jugadores estadounidenses de casinos en línea, llegó a un acuerdo con las autoridades estadounidenses y pagó una multa de 105 millones de dólares a cambio de negarse a procesar.

Scheinberg, por el contrario, gestionaba una empresa privada que sólo ofrecía póquer a sus clientes. De hecho, la Ley de Supresión del Juego Ilegal en Línea de 2006 hizo ilegal realizar transacciones monetarias relacionadas en lugar del juego en línea per se. Debido a esto, la cantidad de opciones de depósito y caché disponibles para los estadounidenses disminuyó, pero continuaron jugando en sitios extraterritoriales. Con la salida de PartyPoker, PokerStars inmediatamente se apoderó del mercado estadounidense y se convirtió en la sala de póquer en línea más grande del mundo. Sólo Full Tilt, que también decidió seguir trabajando con los estadounidenses, compitió fuertemente.

Schoenberg contrató a Dick Gefardt, exlíder de la mayoría de la Cámara de Representantes, como cabildero de Starze en Washington, D.C., y en 2010, la sala estaba obteniendo una ganancia neta de 500 millones de dólares al año, es decir, 1.400 millones de dólares.

Sin embargo, las enormes sumas de dinero que manejaba PokerStars continuaron manteniendo al Departamento de Justicia, especialmente a los fiscales de Manhattan, en el centro de atención. Los abogados, liderados por el joven AUSA Arlo Devlin-Brown, encontraron una debilidad en los esquemas de póquer en el extranjero: se trataba de enormes flujos de efectivo de los jugadores y de regreso a través del sistema financiero estadounidense. La mayoría de los bancos y compañías de tarjetas de crédito se negaron a atender sus transacciones de juego, por lo que PokerStars y Full Tilt tuvieron que depender de pequeños servicios de pago que no rehuían realizar pagos cuestionables a cambio de una generosa recompensa.

En 2009 y 2010, los federales confiscaron decenas de millones de dólares de empresas que gestionaban el flujo de caja de las salas de póquer. Algunas de estas empresas incluso han sido acusadas y sus activos han sido confiscados.

El gran escándalo fue causado por el uso de códigos MCC falsos para pagos con tarjetas bancarias, que se utilizaban para transferir dinero de los jugadores a las salas de póquer y viceversa. Para ocultar el verdadero propósito del pago al banco emisor estadounidense, se utilizó otro código, lo que hizo que pareciera que el dinero se estaba transfiriendo para pagar flores o bienes animales, en lugar de al sitio de póquer. Full Tilt ha utilizado esta técnica desde sus inicios, lo que les ha ayudado a ampliar rápidamente su base de jugadores, pero PokerStars siempre ha dicho que no lo han hecho.

Sin embargo, como las salas de póquer no eran clandestinas, sino en la zona gris, y políticos influyentes como Barney Frank estaban trabajando para legalizar el póquer en línea, la industria vio los obstáculos planteados por los fiscales federales simplemente como un costoso inconveniente. «El gobierno federal no va a tomar ninguna medida contra las salas de póquer para evitar su colapso», dijo Frank Catania, entonces jefe de la Comisión de Juego del Estado de Nueva Jersey y consultor de juego en línea.

Viernes Negro 2011 para PokerStars

Sin embargo, el viernes 15 de abril de 2011, los fiscales federales de Manhattan lanzaron una bomba atómica sobre la industria del póquer online. Este día será conocido más tarde como Black Friday entre los jugadores de póquer de todo el mundo. El fiscal federal Preet Bharara ha presentado una acusación contra 11 empresarios, entre ellos Sheinberg, Bitar y otros ejecutivos de PokerStars, Full Tilt y Absolute Poker. También se presentaron cargos contra cuatro hombres que operaban la puerta de entrada y un banquero. Ninguno de ellos fue acusado de violar la Ley de prohibición de llamadas telefónicas de 1961. En cambio, el estado acusó a Scheinberg de violar la nueva Ley de Juego Ilegal, así como de conspiración criminal para cometer fraude bancario y lavado de dinero. Sin embargo, su hijo Mark nunca fue acusado.

Los federales han sido creativos e incluso arrestaron los dominios de las tres salas: PokerStars, Full Tilt y Absolute Poker. Millones de jugadores de póquer intentaron iniciar sesión en el tradicional juego de los viernes, pero en su lugar vieron en la pantalla del monitor un aviso de que el FBI había confiscado su sitio de póquer favorito. Los fondos de los jugadores fueron congelados. El estado incluso presentó una demanda civil contra PokerStars. Unos meses más tarde, Rod Rosenstein, entonces fiscal federal en Baltimore, acusó a Calvin Eru, el fundador de la casa de apuestas en línea Bodog, quien en algún momento pudo haber acelerado la proximidad del Viernes Negro.

Si Sheinberg se sorprendió por este acontecimiento, Bharara y su equipo de procesamiento también se sorprendieron cuando Full Tilt Poker quebró y no pagó a los $330 millones de jugadores que estaban en sus cuentas. Bharara presentó una demanda civil contra el director de «Full Tilt» Ray Bitar y sus dos socios, los jugadores de póquer profesionales Howard Lederer y Chris Ferguson. El fiscal acusó a los tres de utilizar los fondos de los jugadores para pagar 440 millones de dólares en dividendos a los propietarios y miembros de la junta directiva. Ferguson odia a la comunidad del poker hasta ahora, lo que le ha hecho incluso perderse algunas temporadas de las WSOP.

Sin embargo, Sheinberg mantuvo los fondos de los jugadores de PokerStars por separado y rápidamente devolvió a los clientes estadounidenses todos los 150 millones de dólares almacenados en sus cuentas. Un año después, los propietarios de PokerStars llegaron a un acuerdo con el Departamento de Justicia de los Estados Unidos para pagar a las autoridades 547 millones de dólares en multas y otros 184 millones de dólares en multas a los clientes de Full Tilt cuyas cuentas habían sido congeladas desde el comienzo de la investigación. En su lugar, PokerStars recibió todos los activos de Full Tilt. Los Starze se declararon inocentes de ningún delito, pero uno de los términos del acuerdo fue el acuerdo de Sheinberg de no ocupar más puestos de alto nivel en la empresa.

En los años siguientes, todos los acusados estatales en el «caso del Viernes Negro», excepto Sheinberg, se declararon culpables de cargos que iban desde delitos menores hasta conspiración bancaria. Los propietarios de cerraduras de pago recibieron las penas de prisión más largas: hasta tres años. Sin embargo, las sanciones para los operadores de póquer en línea fueron en general insignificantes. Ray Bitar, director de Full Tilt, se declaró culpable de conspiración para cometer fraude bancario y, dado el tiempo que pasó bajo custodia, fue puesto en libertad, en parte debido a una enfermedad cardíaca. También acordó pagar una multa de 40 millones de dólares. Scott Tom, presidente de Absolute Poker, quien, al igual que Full Tilt, no pagó los fondos a los jugadores, se declaró culpable de un delito. Lo mismo hizo Calvin Air, el multimillonario y propietario de la casa de apuestas Bodog, que aceptó apuestas de jugadores estadounidenses. Incluso se le permitió no comparecer ante un tribunal estadounidense, sino declararse culpable en la oficina de su abogado en Vancouver, Canadá.

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Después de que el hijo de Isaiah, Mark Scheinberg, se convirtiera en el director oficial de PokerStars, la sala continuó su negocio en la Isla de Man, pero dejó de atender a los jugadores estadounidenses. Pronto, Mark comenzó a recibir llamadas y visitas frecuentes de David Baazov, un joven director de una pequeña empresa en Montreal que estaba desarrollando software de juegos de azar en línea. Baazov quería comprar PokerStars con el apoyo de Blackstone Group, la empresa de inversión privada más grande del mundo. Al mismo tiempo, el regulador del juego del estado de Nueva Jersey, que legalizó el póquer en línea en 2013 (más tarde se unieron Nevada y Delaware), negó varias veces la licencia a PokerStars debido a una relación con Scheinberg, quien estaba dispuesto a pagar un precio justo por el juego. licencia.

Cuando los negociadores de Blackstone finalmente vieron las finanzas de PokerStars, se dieron cuenta de que Scheinberg había construido una empresa de primer nivel.

Incluso después de su expulsión de Estados Unidos, la sala ganaba 400 millones de dólares al año, con unos ingresos anuales de 1.100 millones de dólares.

PokerStars tenía 89 millones de usuarios registrados, de los cuales alrededor de 5 millones visitaban el sitio al menos una vez al mes, por lo que la empresa pasó fácilmente la auditoría de ciberseguridad. Increíblemente, en aquella época los Starze celebraban 500.000 torneos online al día.

En agosto de 2014, los Sheinberg vendieron su bebé a Amaya Gaming, con el apoyo de Blackstone, por 4.900 millones de dólares. Mark Sheinberg, que recibió 3.700 millones de dólares en efectivo por su participación del 75%, se convirtió de la noche a la mañana en uno de los multimillonarios más jóvenes del mundo. «Nuestros logros y este acuerdo en particular demuestran el duro trabajo, la competencia y la dedicación de nuestros empleados, que llevarán a la empresa a nuevos éxitos», subrayó en una carta de despedida a sus empleados.

Póker online en EE. UU. después del Black Friday

A primera vista, la elección de Donald Trump como presidente de los Estados Unidos puede parecer una ventaja para los juegos de azar online. Era jugador y, en algún momento, incluso creó una empresa conjunta que ofrecía juegos de azar en línea. Esto debería suceder porque muchos otros países ya lo han hecho y Estados Unidos, como siempre, llega tarde, dijo Trump sobre la legalización del juego en línea. La legalización parece inevitable, pero en este país nada es seguro».

Sin embargo, una vez que Trump ingresó a la Casa Blanca, su administración comenzó a operar en la dirección opuesta. El Departamento de Justicia, dirigido por Jeff Seyshens, ha vuelto a cambiar la interpretación de la Ley de Apuestas de 1961, afirmando que se aplica no sólo a las apuestas sino también a los juegos de azar online en general y al póquer online en particular. La lotería del estado de New Hampshire impugnó esta decisión ante los tribunales y, en 2019, un tribunal federal dictaminó que la ley solo se aplicaba a las apuestas deportivas. El Gobierno, por su parte, no aceptó la decisión y presentó un recurso de apelación, que aún está pendiente.

Los fiscales federales de Manhattan, encabezados por Jeffrey Berman, centraron ahora su atención en Shainberg. Aparentemente, su verdadero problema es que lo acusen de apuestas ilegales, no de transacciones monetarias ilegales. De todos modos, Isay está ahora en Nueva York para lidiar con los cargos en su contra. Fue puesto en libertad bajo fianza de un millón de dólares y entregó sus pasaportes. En la audiencia, la fiscal federal Olga Zverovich dijo que el gobierno de Estados Unidos y Sheinberg llevan mucho tiempo negociando un acuerdo extrajudicial y llegaron a un acuerdo de principio. Pero parece que sólo se librará con una multa.

Antes de iniciar su propia sala de póquer en línea, los abogados de la Regulated United Europe estarán dispuestos a familiarizarse cuidadosamente con la legislación vigente de esos países. En el que su proyecto planea brindar servicios, obtenga una licencia de juego y solo entonces comience a aceptar depósitos de jugadores.

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